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Ciencia y tecnología

El gen de la fe dominará el mundo

Las sociedades occidentales y modernas parecen inclinarse cada vez más hacia el laicismo, por lo que es lógico pensar que, a medida que otros países se suben al tren del desarrollo y alcanzan cotas de bienestar similares o más elevadas que las actuales, los seres humanos tenderán, de manera global, a abandonar sus creencias o, al menos, a replanteárselas o a dejarlas en un segundo plano frente a otros valores. Si embargo, los hombres del futuro nacerán más predispuestos a creer en algún tipo de dios y a dar a la vida un sentido más espiritual, porque así lo marcará su genética, según un estudio elaborado por Robert Rowthorn, investigador de la Universidad de Cambridge. El trabajo, publicado en la revista Proceedings of the Royal Society B, se basa en algo bastante sencillo en realidad, las altas tasas de fecundidad de los grupos humanos religiosos. Esos elevados niveles, según el modelo de Rowthorn, afectarán al futuro de la evolución genética humana y, por lo tanto, a la «estructura biológica» de la sociedad.
«Si la fertilidad de la gente religiosa sigue siendo más alta que la de los agnósticos, los genes que predisponen a las personas hacia la religión se extenderán», afirma Rowthorn a PhysOrg.com. Esto no significa que todo el mundo abrace alguna fe, ya que «los genes no son un destino», matiza el autor del informe, profesor de Economía. «Muchas personas que están genéticamente predispuestas hacia la religión pueden llevar una vida aconfesional, debido a las influencias culturales a las que han sido expuestas».
Más hijos si existe Dios
El modelo de Rowthorn se basa en estudios previos que demuestran que las personas religiosas tienen más hijos que las que rechazan la existencia de algo superior. Según la Encuesta Mundial de Valores, realizada en 82 países, los adultos que asisten a servicios religiosos más de una vez por semana tienen de media 2,5 hijos, mientras que los que no asisten se quedan con 1,67. Los más ortodoxos, como por ejemplo los amish, tienen cuatro veces más hijos que la media de los aconfesionales. Esto no se debe a factores biológicos, sino a una cuestión de creencias y valores. En los últimos veinte años, la población amish en EE.UU. se ha duplicado, pasando de 123.000 hijos en 1991 a 249.000 en 2010. Tienen seis hijos por mujer. A este ritmo, la población amish llegará a 7.000.000 en 2100.
La fertilidad puede ser cuestión de la cultura, pero la predisposición de un individuo hacia la religión puede estar influida por la genética. Rowthorn utiliza un «gen de la religiosidad» para explicarlo. Si ambos padres tienen esa característica genética en su ADN, es más probable que su hijo la manifieste. Sin embargo, puede que no ocurra porque no le haya tocado esta lotería genética. De igual forma, aunque lo tenga, eso no quiere decir que se convierta en una persona religiosa de forma irremediable. Simplemente, tiene más probabilidades de serlo. La cuestión es que, en el futuro, según la investigación, más y más gente tendrá más probabilidades de serlo.

Cortesia ABC, España

Ciencia y tecnología

Los 50 mejores inventos de 2010, según la revista Time

La revista Time ha publicado su lista de los mejores 50 inventos de 2010. Un recopilatorio que ofrece unas pinceladas de cómo ha ido la investigación en este último año y cuáles han sido sus logros. Dentro de este panorama de avances científicos destaca el coche autopilotado de Google, el autobús chino que pasa por encima del resto de vehículos, desarrollos dedicados a paliar ciertas minusvalías o el mismo iPad.
La lista de los 50 mejores inventos de 2010 de Time tiene ideas y objetos de todo tipo. Es un buen indicador para hacer balance de los avances científicos y técnicos más actuales. Algunos de ellos pueden tener una gran utilidad si se perfeccionan y se hacen más asequibles, como un exoesqueleto que permite a una persona en silla de ruedas levantarse y dar unos pasos.
Otros son de índole más disparatada, como el artilugio volador Martin Jetpack, que permite a un hombre remontar el vuelo con ayuda de unos motores de propulsión, a modo de nave espacial. Pero estos no son los únicos.
Avances tecnológicos
El iPad está calificado como una de las invenciones del sector de la tecnología. El producto de Apple, que ha dado lugar a una pugna por competir en el mercado de los tablets, ha contribuido a difundir una nueva vertiente de la movilidad. Sus funciones táctiles y las posibilidades que ofrece su pantalla, más grande que la de los smartphones pero lo suficientemente reducida para ser transportable, lo han hecho entrar en la lista.
Otro dispositivo que lo acompaña es la minicámara Looxcie, un pequeño aparato que se coloca junto al oído. Pese a su reducido tamaño nos permite grabar imagen y sonido, así como enviar estos datos directamente a Facebook, a YouTube o a una dirección de email sólo con pulsar un botón
Transporte futurista
Los medios de transporte experimentarán un gran salto según demuestra la lista. El coche autopilotado Google Car, que utiliza sensores para captar el entorno, una gran base de datos, mapas y capacidad para procesar la información en tiempo real, está entre los seleccionados. Pero existen más proyectos futuristas. Edison 2 es un prototipo de diseño aerodinámico. Su ligereza le permite obtener una eficiencia energética desacostumbrada.
El autobús de China, a través del cual pasan los coches, es otro de los señalados por la lista. Este vehículo está todavía pendiente de recibir la aprobación del gobierno chino para empezar con pruebas en Pekín. Supondría una mejora interesante ya que evitaría el tráfico, pasando por encima de éste.
La primera célula sintética
Este año también ha sido el de la generación de la primera célula sintética. El investigador Craig Venter, impulsor también del Proyecto Genoma Humano, anunció la constitución de Mycoplasma laboratorium, una bacteria creada parcialmente de forma sintética. Las aplicaciones que esto puede tener son de vértigo. Aunque dejando de lado el nacimiento de posibles androides al estilo de la ciencia ficción, tendrá relevancia a la hora de crear nuevas vacunas.
La revista Time destaca también unos pulmones generados en laboratorio. Un avance que puede revolucionar el área de los trasplantes, solucionando problemas de compatibilidad y de escasez.
Tecnología para curar
Enlazando con las anteriores investigaciones, en el mundo de la salud destaca el exoesqueleto eLegs. Se trata de unas piernas que permiten a una persona en silla de ruedas levantarse y andar unos cuantos pasos. Esta tecnología aún está en sus inicios pero los resultados parecen esperanzadores.
En la línea de facilitar las cosas también se han inventado unas gafas, que contemplan un dispositivo, EyeWriter, que sirve para dibujar o incluso escribir siguiendo el movimiento del ojo.

Cortesía ABC, España

Ciencia y tecnología

La mente que puede resolver 309 problemas matemáticos

Si perteneces al grupo de personas que gustan de enfrentarse a un buen desafío, Project Euler es ideal para ti. Se trata de una serie de problemas que involucran matemáticas y programación, que los aficionados deben intentar resolver. En este momento hay 309 problemas propuestos, y en pocas horas estará disponible el número 310. ¿Te animas a ser el primero en resolverlo?

No son pocos los programadores que gustan de los problemas matemáticos. También es cierto que a muchos matemáticos les gusta programar. A ambos grupos seguramente les interesará conocer el denominado Project Euler, una colección de desafíos que requieren de talento matemático y habilidades relacionadas con la programación para ser resueltos.
El objetivo del proyecto es simplemente estimular a los participantes a desarrollar mejores habilidades de programación, aprender conceptos nuevos y -sobre todo- divertirse. El nombre de este proyecto honra a Leonhard Euler, el brillante matemático y físico Suizo cuyo aporte más conocido es el número de Euler (e ≈ 2.71828), utilizado como base del logaritmo natural. Euler realizó trabajos relacionados con el Cálculo infinitesimal, la Teoría de Grafos, la dinámica de fluidos, óptica y astronomía. Por todo esto se lo considera uno de los matemáticos más importantes de todos los tiempos.
Buena dosis de lógica
Los problemas propuestos (periódicamente se van agregando nuevos) suelen ser bastante complicados, pero con un poco de imaginación, habilidad matemática y una buena dosis de lógica, los podrás resolver. Para conocerlos no hace falta registrarse. Con solo visitar la web puedes acceder a la lista de problemas disponibles y comenzar a resolverlos. Pero si quieres ir “sumando puntos” a medida que los resuelves, puedes crearte una cuenta de usuario (solo necesitas unos segundos para hacerlo), y comenzar a recorrer la lista de problemas como todo un profesional.
Un aspecto interesante del Project Euler es que -si los encaras de la forma correcta- los problemas propuestos se resuelven utilizando un ordenador poco potente en menos de un minuto. Por ejemplo, el problema número 48 dice: “Encuentra los últimos 10 dígitos de la serie 1¹ + 2² + … + 1000¹ººº.” Está claro que utilizando “fuerza bruta” eso no se resuelve en menos de un minuto, por lo que deberás concentrarte en encontrar un algoritmo eficiente que te evite esperar años mientras tu pobre ordenador trabaja.
La solución de otros
Solo se debe brindar la respuesta correcta. No importa la forma en que hayas escrito tu programa, algo bastante lógico ya que siempre hay varios caminos para lograr el mismo objetivo. Eso significa que puedes usar tu lenguaje de programación favorito (Java, PHP, Cobol, Pascal, C, C++, ensamblador o incluso el BASIC de tu vieja Commodore 64) para resolver cada problema. Cuando lo hayas hecho, tendrás acceso a un foro en el que podrás comparar tu solución con la de otros participantes y ver quién obtuvo la mejor, algo que seguramente te ayudará a mejorar tu estilo y resolver los próximos problemas.
Por supuesto, si buscas un poco por la Red encontrarás las respuestas a casi todos los desafíos planteados y podrás avanzar rápidamente hacia el final. Y de paso, perderás la oportunidad de aprovechar esta genial idea para aprender un montón de cosas nuevas mientras encaras estos desafíos. En definitiva, y a pesar de que no hay “premios” en el sentido tradicional de la palabra, Project Euler puede hacer de ti un verdadero ganador. Si encaras cada problema con tiempo e ingenio, seguramente desarrollarás habilidades nuevas, descubrirás métodos de optimización que ignorabas y pasarás muchas horas entretenido. ¡Y gratis! En este momento hay 309 problemas propuestos, y en pocas horas estará disponible el número 310. ¿Te animas a ser el primero en resolverlo?

Cortesìa ABC, España

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Personas bilingües son menos propensas a contraer el mal de Alzheimer

Investigadores canadienses dieron a conocer un estudio que parece indicar que el bilingüismo puede ayudar a retrasar hasta cinco años la aparición de los síntomas del Alzheimer, lo que confirmaría investigaciones previas.

El estudio realizado por científicos del Instituto de Investigación Rotman de Toronto fue publicado en la última edición de la revista médica Neurology.

Los científicos recopilaron datos de 211 pacientes diagnosticados con probable mal de Alzheimer de los que 102 fueron bilingües y 109 restantes hablaban un solo idioma.

Hemos averiguado que los pacientes bilingües fueron diagnosticados 4,3 años más tarde y que registraron la aparición de síntomas 5,1 años más tarde que los pacientes con un sólo idioma, señalaron.

Los dos grupos fueron equivalentes en términos de niveles cognitivos y de ocupación aunque los pacientes con un sólo idioma en general recibieron más educación formal. Los científicos también determinaron que no había diferencias entre los pacientes de diferentes sexos.

Tras el análisis de la información recopilada, los investigadores señalaron que los datos confirman resultados de un estudio previo y por tanto concluimos que toda una vida de bilingüismo confiere protección contra la aparición del Alzheimer.

El estudio señala que no es que el bilingüismo previene la aparición de Alzheimer sino que parece compensar parcialmente la pérdida de capacidades cerebrales causadas por la enfermedad.

Cortesia internet

Ciencia y tecnología

Un complejo problema de matemática, resuelto por las abejas

Científicos británicos han descubierto que las abejas son capaces de realizar la ruta más corta posible entre las flores incluso si, en un experimento, éstas son cambiadas de orden. Parece algo simple pero, en realidad, su comportamiento demuestra una mente matemática de primer orden. Al elegir la ruta más corta y eficaz, son capaces de resolver un complejo y famoso problema matemático conocido como «El problema del viajante de comercio».
El problema del viajante consiste en encontrar el recorrido más corto para un vendedor que tiene que visitar varias ciudades y volver al punto de partida. Se lo plantean, por ejemplo, las compañías de teléfonos para elegir la ruta que deben seguir los recolectores de dinero de las cabinas públicas instaladas en una ciudad o, claro esta, los comerciales que deben hacer una ruta en poco tiempo.
A pesar de la sencillez de su planteamiento, este problema puede dar más de un quebradero de cabeza, y los matemáticos lo equiparan a otras conjeturas aparentemente más complejas. De hecho, los ordenadores de una empresa pueden pasar varios días dando vueltas a este asunto de logística antes de dar una respuesta. Sin embargo, para las abejas, que carecen de tecnología y que tienen el cerebro del tamaño de una semilla, la elección, misteriosamente, parece ser un juego de niños.
«En la naturaleza, las abejas tienen que visitar cientos de flores de una forma que minimice la distancia del viaje y, después de forma fiable, puedan encontrar su camino a casa», explica Lars Chittka, investigador de la Escuela Queen Mary de Ciencias Biológicas y Químicas (Universidad de Londres). «No es ninguna proeza trivial si se tiene el cerebro del tamaño de una cabeza de alfiler», añade. Por si fuera poco, es la primera vez que se conoce que un animal sea capaz de resolver un dilema semejante.
Aprendizaje rapido
El equipo utilizó flores artificiales para comprobar si las abejas seguían una ruta definida por el orden en el cual descubrían las flores o si eran capaces de encontrar la ruta más corta. Después de explorar la ubicación de las flores, las abejas aprendieron rápidamente a recorrer el camino más corto.
Los científicos creen que además de mejorar nuestra comprensión de cómo las abejas se desplazan para la polinización, la investigación también servirá para conocer los circuitos neuronales necesarios para la resolución de problemas complejos, y, especialmente, para introducir mejoras en la gestión de redes como el tráfico en las carreteras, el flujo de información en la web o el de las cadenas de suministro.
La investigación saldrá publicada en la revista The American Naturalist. 
 
Cortesía ABC, España

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El despertar del Sol puede enfriar la Tierra

Durante los últimos once años, el Sol ha atravesado un periodo de letargo en el que se ha mantenido tranquilo y en calma, una fase que parece haber terminado este año con un despertar virulento de la estrella. Esa larga paz solar, incluso inusualmente excesiva durante 2008 y 2009, ha tenido unos efectos imprevistos sobre el clima y la atmósfera de la Tierra, unas consecuencias que los científicos no preveían. Investigadores del Imperial College de Londres y la Universidad de Colorado sugieren que la disminución de la actividad del Sol, lejos de enfriar el planeta, ha colaborado en su calentamiento. El estudio aparece publicado en el último número de la revista Nature.

La actividad solar transcurre en ciclos de once años. Cuando disminuye, la cantidad total de radiación que llega a la Tierra también es menor, lo que, en un principio, hace pensar que se produce una disminución de la temperaturas. Pero no es así.
Los investigadores analizaron la actividad del Sol durante el período 2004-2007, cuando se encontraba en la parte decreciente del ciclo, con la ayuda de instrumentos de medición del satélite SORCE, que mide la energía del sol en diferentes longitudes de onda.
¿Una anomalía?
Efectivamente, la actividad solar disminuyó durante ese período, pero los científicos comprobaron asombrados que la Tierra no sólo no se enfrió, sino que el Sol pudo haber provocado que nuestro planeta se calentara más. Contrariamente a lo esperado, la cantidad de energía que alcanzó la Tierra en longitudes de onda visibles en lugar de decrecer cuando la actividad del Sol disminuía, causó un efecto de calentamiento. Los investigadores creen que es posible que ocurra lo mismo a la inversa. Es decir, que en períodos que aumenta la actividad solar, la Tierra tienda a enfriarse en lugar de calentarse.
«Estos resultados son un reto respecto a lo que creíamos saber acerca del efecto del Sol en nuestro clima», afirma Joanna Haigh, autora principal de la investigación y miembro del Instituto Grantham para el Cambio Climático en el Imperial College de Londres. Sin embargo, «sólo nos muestra una instantánea de la actividad solar, y su comportamiento durante los tres años de nuestro estudio podría ser una anomalía». El equipo cree necesario ampliar la investigación para confirmar sus resultados.

Cortesìa ABC, España

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El Nobel de Física 2010 premia el nuevo material para la electrónica del futuro

Tras la entrega del Nobel de Medicina a Robert Edwards por el desarrollo de la fecundación in vitro, hoy ha sido el turno para la Física. Este año la Real Academia de las Ciencias de Suecia ha galardonado a Andre Geim y Konstantin Novoselov por sus trabajos pioneros en el desarrollo del grafeno, un material bidimensional útil para el desarrollo de dispositivos electrónicos flexibles y más eficientes, como ordenadores y pantallas táctiles así como paneles solares.

Geim, de 51 años, y Novoselov, de 36, recibirán el premio de la Academia sueca el próximo 10 de diciembre por sus experimentos con este nuevo material, que posibilita avances decisivos en la Física cuántica.

Los dos son rusos de nacimiento y actualmente investigan en la Universidad de Manchester (Reino Unido). Geim, nacido en Sochi, Rusia, en 1958 y nacionalizado holandés, se doctoró en Ciencias Físicas en 1987 en la Academia Rusa de Ciencias de Chernogolovka.

Su colega Novoselov nació en 1974 en Nizhny Tagil, Rusia, tiene doble nacionalidad (británico-rusa). Ha ejercido en la Universidad de Nijmegen (Holanda) y es catedrático en la Universidad de Manchester, como Geim.
Un material revolucionario

Los expertos consideran que los dispositivos de grafeno van a ser sustancialmente más rápidos que los de silicio, que se emplean en la actualidad en la mayoría de aparatos electrónicos, con lo que se podrán fabricar dispositivos y ordenadores mucho más flexibles y eficientes.

El grafeno es una estructura laminar plana, de un átomo de grosor, compuesta por átomos de carbono densamente empaquetados en una red cristalina en forma de panal de abeja.

Los premiados obtuvieron el grafeno a partir del grafito (usado para fabricar lápices). Este nuevo material se caracteriza por poseer una alta conductividad térmica y eléctrica y por combinar una alta elasticidad y ligereza con una extrema dureza, que lo sitúa como el material más resistente del mundo.

Además, puede reaccionar químicamente con otros elementos y compuestos químicos, lo que convierte al grafeno en un material con un gran potencial de desarrollo.
186 físicos premiados

El nombre del físico español Juan Ignacio Cirac, reconocido por sus investigaciones en computación cuántica y óptica cuántica, sonaba también este año como uno de los favoritos aunque finalmente no logró el premio.

El año pasado, el Nobel de Física fue para Charles Kuen Kao, Willard Sterling Boyle y George Elwood Smith, tres pioneros estadounidenses cuyas investigaciones pusieron los cimientos de la sociedad de la información moderna al impulsar las tecnologías que permitieron desarrollar las telecomunicaciones del mundo actual.

Creados por Alfred Nobel, inventor de la dinamita, estos prestigiosos premios se otorgan cada año a personas que hayan hecho investigaciones sobresalientes que contribuyan contribuciones notables a la sociedad. Desde 1901, el Premio Nobel de Física ha sido entregado a 186 científicos de todo el mundo.

Fue el alemán Wilhelm Conrad Röntgen quien estrenó la larga lista de premiados a comienzos del siglo XX por el descubrimiento de los rayos X. A día de hoy el premio asciente a casi un millón de euros.

Cortesìa de elmundo.es

Ciencia y tecnología

China lidera crecimiento en energía eólica

China es el país con mayor crecimiento de energía eólica, con 13,75 gigawatts (GW) de nueva capacidad en 2009, de un total mundial instalado ese año de 38 GW, según el World Market Update de BTM
Consult.

Mientras, crece la presencia de las compañías del país asiático entre los principales suministradores de turbinas para el aprovechamiento de la fuerza de los vientos.

De acuerdo con la fuente, cinco empresas chinas abastecedoras de esos medios figuran entre las 15 más importantes a escala internacional.

El 2009 fue un año de instalación récord de nuevas capacidades a nivel internacional para la generación de esa energía, al sumarse 38 GW, pese a la crisis económica global.

En ese período ellas se incrementaron un 35 por ciento aproximadamente, y los mayores crecimientos ocurrieron en China,
Canadá, España y Estados Unidos.

Actualmente operan en el orbe más de 160 GW obtenidos del aprovechamiento de la fuerza de los vientos, precisó además el World Market Update de BTM.

Ese tipo de energía representó buena parte de toda la nueva potencia de generación eléctrica instalada en el mundo en 2009, según la Asociación Empresarial Eólica de España.

Se estima que el valor de ese mercado crecerá de un monto de 75 mil millones de dólares en 2010 a 144 mil millones en 2014.

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Cortesía Internet

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Científicos aseguran poder probar la «Teoría del Todo»

¿Una teoría de la física que pueda explicarlo absolutamente todo? ¿Que pueda dar razones sobre cómo se creó el Universo, sobre cuántos tipos de materia existen y cómo se relacionan entre ellos, sobre cómo se comportan el espacio y el tiempo…? Es la «Teoría Unificada» o «Teoría del Todo». Este ansiado modelo, que algunos han llegado a considerar una mera fantasía científica, puede estar más cerca de lo que nunca se creyó posible. Científicos del Imperial College de Londres aseguran que es posible probar de forma empírica la «Teoría de las Cuerdas», algo que jamás se había demostrado sobre el papel. No es lo mismo, de acuerdo, pero es el modelo del que se espera nazca la teoría universal. En definitiva, el primer paso para contestar a todos los porqués.

Para desenredar este galimatías hay que empezar por el principio. Para la «Teoría de las Cuerdas» -desarrollada originalmente para describir las partículas fundamentales que han creado el Universo-, los componentes básicos de la materia (átomos y partículas subatómicas) no son puntos o esferas, como se han descrito hasta ahora, sino hilos vibrantes de energía denominados cuerdas. Las cuerdas vibran de unas formas determinadas dotando a las partículas de sus propiedades únicas, como la masa y la carga. Muchos científicos son muy escépticos a esta propuesta, pero sus defensores creen que puede convertirse en una Teoría del todo, capaz de explicar todos los fenómenos de la Naturaleza. Pero hasta ahora había un pequeño problema: nunca había sido probada.
Los investigadores del Imperial College creen que han dado una vuelta de tuerca a esta situación. En un artículo publicado en la revista Physical Review, describen cómo llevar a cabo la primera prueba experimental sobre la validez (o no) de la «Teoría de las Cuerdas». Y aseguran que se puede demostrar a través de un fenómeno con el que nunca antes se había relacionado: el entrelazamiento cuántico, por el que dos o más partículas se unen tanto que no pueden describirse por separado. Cuando esto ocurre, aunque las partículas se encuentren a millones de kilómetros, cuando el estado de una de ellas cambia, la de la otra también lo hace.
Descubierto por casualidad
Como este entrelazamiento se puede probar en laboratorio, los científicos creen que también se podría utilizar para comprobar si las predicciones de la «Teoría de las Cuerdas» funcionan de verdad. Esta demostración resultaría un hito en el campo de la física teórica.
Según explica la web científica Physorg.com, Michael Duff, responsable de la investigación y profesor del Departamento de Física Teórica del Imperial College, llegó a estas conclusiones de forma casual, cuando, en una conferencia en Tasmania, otro físico explicaba unas fórmulas matemáticas sobre el entrelazamiento cuántico. De repente, Duff se percató de la similitud entre las fórmulas que le estaban presentado y otras que él mismo había desarrollado años antes sobre la «Teoría de las Cuerdas» para describir el comportamiento de los agujeros negros. El descubrimiento fue totalmente inesperado y, si se confirma, puede cambiar la forma en la que se comprende la física. No hay una conexión obvia para explicar por qué una teoría que se desarrolla para describir el funcionamiento del Universo es útil para hacer lo mismo con el comportamiento de algo tan minúsculo como los sistemas cuánticos entrelazados, pero resulta, por lo menos, muy llamativo. «Esto puede decirnos algo muy profundo sobre el mundo en el que vivimos o no ser más que una peculiar coincidencia», apunta Duff. El tiempo lo dirá.

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Cortesìa ABC, España

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La gran teoría unificada de la Inteligencia Artificial

Entre 1950 y 1970, las investigaciones sobre Inteligencia Artificial (IA) se orientaron casi exclusivamente a descubrir las reglas del pensamiento. Pero ese enfoque demostró ser mucho más complicado de lo imaginado. Luego, los científicos pusieron todo su empeño en el campo de las probabilidades, buscando patrones estadísticos que permitiesen a los ordenadores aprender a partir de grandes conjuntos de datos, y también fracasaron. Ahora, científicos del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) intentan combinar ambas técnicas para lograr -finalmente- avances importantes en las ciencias cognitivas.
El enfoque probabilístico ha sido responsable de la mayor parte de los avances recientes en Inteligencia Artificial (IA). Gracias a este paradigma son posibles los sistemas de reconocimiento de voz, o el sistema de Netflix que recomienda películas a sus suscriptores. Pero Noah Goodman, un científico del departamento de Ciencias Cognitivas y del Cerebro del MIT, que trabaja en el laboratorio de Ciencias de la Computación e Inteligencia Artificial, opina que la IA sacrificó demasiado cuando abandonó el uso de reglas. Googman cree que combinando lo mejor de los antiguos sistemas basados en reglas con los resultados de los más recientes sistemas probabilísticos se podría desarrollar una nueva forma de modelar el pensamiento. Si está en lo cierto, esto revolucionaría tanto la IA como las ciencias cognitivas en general.
Las aves vuelan, luego las palomas vuelan
Los primeros investigadores que se interesaron por la Inteligencia Artificial intentaron modelar el pensamiento como una colección de reglas lógicas: si sabemos que las aves pueden volar, y te dicen que una paloma es una ave, deduces que las palomas vuelan. No está nada mal, pero no siempre funciona tan bien como puede parecer a primera vista. Este enfoque requiere de una enunciación de las premisas utilizando un lenguaje extremadamente riguroso, para que el ordenador pueda extraer conclusiones sin luchar contra las ambigüedades que normalmente están presentes en una conversación típica. Durante años, los investigadores usaron reglas para codificar muchas de las afirmaciones con sentido común, y las almacenaron en grandes bases de datos. Pero el sistema tiene un problema, y es que todas las reglas tienen alguna excepción. En efecto, así como no todas las aves pueden volar, cada regla de la base de datos contiene algún caso atípico que puede provocar que las conclusiones extraídas por el ordenador sean completos disparates (“Los pingüinos pueden volar”, por ejemplo). Los especialistas descubrieron que el desarrollo de la IA basada en reglas era mucho más difícil de lo previsto.
Cuando descubrieron esto, intentaron un enfoque basado en la probabilística. Dejaron las reglas rígidas de lado, y escribieron programas capaces de “aprender” a partir de una gran cantidad de ejemplos que se ponían a su disposición. Se alimentaba al sistema con una serie de imágenes de aves, y este infería por sí solo que tenían en común los elementos integrantes del grupo. A pesar de que puede parecer más complicado que el enfoque basado en reglas, la probabilística funciona bastante bien con conceptos concretos como el “pájaro”, aunque suele presentar problemas con temas más abstractos como “vuelo”, ya que es una característica compartida por las aves, los helicópteros, las cometas y los superhéroes. Cuando se ponían a disposición del sistema de IA una cantidad de fotos de “cosas” volando para que intentase encontrar que es lo que tenían en común, a menudo el software se “confundía” por la presencia de nubes, el sol o las antenas en la parte superior de los edificios. Si tenemos en cuenta que “vuelo” es un concepto bastante sencillo comparado con otros como “gramática” o “maternidad”, comenzamos a avizorar los problemas de este enfoque.
Un nuevo lenguaje
Para enfrentar estas dificultades, Goodman ha desarrollado un lenguaje de programación de ordenadores llamado Church (como reconocimiento al el gran lógico estadounidense Alonzo Church) que, igual que los primeros lenguajes de IA, incluye reglas de inferencia. Pero esas normas son probabilísticas. Al establecer que una paloma es un ave, un programa escrito en Church daría como respuesta que hay una determinada probabilidad que esta pueda volar. A medida que se le proporciona mas información (“La paloma está herida” o “La paloma tiene 2 días de vida”) el sistema modifica su estimación de probabilidad inicial, concluyendo que quizás esa paloma en concreto no pueda volar. A medida que aprenden más sobre los pingüinos y los petirrojos enjaulados o las aves con alas rotas, los programas escritos en Church revisan sus probabilidades. Googman dice que esta es la forma en que los seres humanos aprenden conceptos nuevos y “actualizan” los antiguos.
“Lo más genial que tiene esto es que nos permite construir un modelo cognitivo de una forma mucho más directa y transparente de lo que podíamos hacer antes”, dice Nick Chater, profesor de ciencias cognitivas del University College de Londres. “Imaginar todas las cosas que el ser humano conoce y tratar de incluirlas en una lista es un trabajo interminable, y podría incluso ser una tarea infinita.” Pero el truco que está utilizando Goodman consiste en establecer algunas reglas básicas, y dejar que el sistema -de forma análoga al cerebro humano- utilice el cálculo probabilístico, ponga en la balanza todas las consecuencias e inferencias, y obtenga resultados a partir de eso.
Se trata de un enfoque muy reciente, por lo que todavía no se conocen exactamente los inconvenientes que pueden aparecer cuando se profundice el análisis de sus posibilidades. Pero la opinión general es que Church y las ideas de Goodman pueden cambiar radicalmente el desarrollo de la IA. Dado el aparente estancamiento en el que se encuentra esta rama de la ciencia, este soplo de aire fresco seguramente será bienvenido. Quizás finalmente podamos tener sistemas capaces de realizar diagnósticos médicos o bursátiles que realmente funcionen.

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Cortesía ABC, España

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