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¿Atraviesa el planeta por una racha sísmica?

Entre los terremotos que sacudieron a las Samoas y a Indonesia esta semana y el temblor que devastó a L’Aquila, Italia, a principios de este año, pudiera parecer que la Tierra ha estado particularmente inestable este año.

Pero no es así: “esto no es algo fuera de la común en lo que respecta a un año”, dijo John Bellini, geofísico con el Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS).

Aunque no es inusual que haya varios sismos de gran magnitud en un año cualquiera, estos rugidos de la Tierra pueden tener perfiles diferentes, al ocurrir en tipos distintos de fallas y provocar series variadas de acontecimientos, incluyendo maremotos y posiblemente incluso otros terremotos.

Los científicos señalan que es posible que los dos terremotos de esta semana estén relacionados, pero aún no lo saben. Mientras tanto, los investigadores tienen algunas explicaciones preliminares para aclarar por qué el temblor de Samoa generó un tsunami mortal, pero el de Indonesia no.

Un año en temblores

Se calcula que más de un millón de terremotos sacuden la superficie de la Tierra todos los años, aunque la mayoría son sismos menores, apenas perceptibles para los humanos si es que llegan a sentirse.

Al tiempo que se incrementa la magnitud de un terremoto (la medida de la fuerza de un sismo), estos acontecimientos se vuelven menos comunes: cada año ocurren aproximadamente 17 sismos con una magnitud de entre 7.0 y 7.9 grados en todo el mundo, mientras que en promedio sólo hay uno con magnitud de 8.0 ó más en el transcurso de un año. (La naturaleza logarítmica de la escala de magnitud significa que un sismo de 8.0 grados es 10 veces más intenso que uno con magnitud de 7.0).

El terremoto submarino que sacudió a las costas de Samoa y de Samoa Americana el martes registró una magnitud aproximada de 8.0 grados, de acuerdo al USGS. El sismo ocurrido frente a la costa de Sumatra, en Indonesia, tuvo una magnitud aproximada de 7.6 grados. (La magnitud del terremoto de L’Aquila, ocurrido en abril, fue de apenas 6.3 grados).

La incidencia de todos estos sismos se ajusta por completo al promedio para un año dado. “Simplemente estamos pasando por una semana ajetreada”, dijo Bellini.

Efectos diferentes

Aunque el terremoto de Samoa generó un maremoto descomunal que azotó las costas de las islas en el Pacífico Sur, donde sumergió ciudades con olas de aproximadamente 3 metros (10 pies) de altura o más y causó la muerte de veintenas de personas, el terremoto de Indonesia provocó únicamente un tsunami pequeño y local. En el desastre indonesio, el temblor fue lo que provocó casi todos los estragos.

Los daños causados por un terremoto -y cómo los inflige- no son únicamente una cuestión de qué tan intenso es el sismo, sino que “depende de la forma en que ocurre una ruptura en la falla”, le explicó Bellini a LiveScience.

El cambio en la corteza terrestre frente a las costas de Sumatra se dio a una profundidad de aproximadamente 80 kilómetros (50 millas). El sismo de Samoa, que generó un tsunami, ocurrió a una distancia menor, a 18 kilómetros (11 millas) de la superficie.

“Se necesita un terremoto superficial para que se genere un tsunami”, indicó Bellini.

El tipo de falla en donde ocurre una ruptura que produce un terremoto también influye si se genera o no un maremoto y qué tan grande se vuelve. El sismo en las Samoas ocurrió a lo largo de una falla normal, donde un pedazo de placa tectónica se levanta, actuando como un remo y transfiriendo energía al agua de la superficie.

Pero en ocasiones, este “efecto de remo” es mínimo, o la falla se mueve de un lado a otro en lugar de arriba a abajo.

El tsunami acontecido en el Océano Índico en el 2004 fue producido por un terremoto colosal con 9.3 grados de magnitud. Un terremoto con magnitud de 8.7 grados en el 2005 y que se originó en el mismo lugar no logró producir un maremoto. Sin duda, fue suficientemente grande como para provocar uno, indican los científicos. Los motivos específicos por los que no lo hizo aún son un misterio.

¿Terremotos relacionados?

Un aspecto curioso de los acontecimientos de esta semana es lo mucho en que se parecen en tiempo y espacio. Esta proximidad puede avivar las especulaciones de que el primer terremoto provocó el segundo.

“Yo no diría que es imposible”, dijo Leonardo Seeber, investigador en el Observatorio Terrestre Lamont-Doherty, en Nueva York.

En décadas recientes, los científicos han mostrado que un terremoto puede provocar otros eventos sísmicos a gran distancia, señaló Seeber.

Por ejemplo, un estudio del 2008 descubrió que terremotos monstruosos pueden provocar temblores mucho más pequeños en locaciones distantes en todo el mundo. Otro estudio del año pasado encontró que pueden ocurrir los así llamados “dobletes de terremoto” -donde un terremoto grande provoca otro de magnitud similar (en lugar de réplicas, que son más débiles que el sismo original)- aunque no son comunes.

Pero, “no es fácil demostrar una cosa u otra”, le dijo Seeber a LiveScience. También es posible que la proximidad de los terremotos en cuanto a tiempo fuera cuestión de probabilidad, “debido a que hay suficientes terremotos” como para que haya dos en la misma región aproximadamente en en las mismas fechas”, afirmó Seeber.

Sin embargo, es demasiado pronto para que los sismólogos sepan una cosa o la otra, aunque Bellini coincidió en que es posible que estén relacionados. “Están en los límites de la misma placa”, explicó, así que las tensiones se pudieron haber transferido hacia la falla.

“Eso no es algo que pueda determinarse de un día para otro”, explicó Bellini.

 

Historia original: la tierra se sacude dos veces: ¿atraviesa el planeta por una racha sísmica?

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Cortesía de Geo Base 80

Sismologia

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